EXCLUSIVA-Gigante global de litio busca monitorizar agua en chileno Salar de Atacama

Por Dave Sherwood

SANTIAGO, 10 feb (Reuters) – Con comunidades y tribunales cada vez más preocupados por el agotamiento de agua en el chileno Salar de Atacama, el mayor productor global de litio Albemarle calladamente presentó un plan para instalar una red que monitorice lo que sucede bajo el suelo de la desértica zona.

La iniciativa no reportada anteriormente indica la importancia para las firmas en demostrar que sus suministros del llamado «oro blanco» son sostenibles mientras cortejan a fabricantes de autos que se preparan para la próxima revolución de la electromovilidad.

Las automotrices agudizan el escrutinio en Atacama, la mayor fuente del recurso en el «triángulo de litio» de Sudamérica.

«Lo que estamos viendo es un escrutinio de cómo se produce el litio, y particularmente, en el Salar de Atacama», dijo a Reuters Ellen Lenny-Pessagno, gerente de Albemarle en Chile, en una entrevista.

Agregó que un equipo de la alemana Volkswagen, que espera producir 1,5 millones de autos eléctricos para 2025, visitó Atacama el mes pasado para revisar el impacto social y ambiental de las operaciones. Volkswagen declinó comentar.

Eso ocurrió después de que en diciembre una corte local apoyó a las comunidades indígenas locales rechazando un plan ambiental de su principal rival, SQM, advirtiendo sobre la «fragilidad» del ecosistema del salar.

«No puede ser que el desarrollo de una economía más verde (…) sea a costo de un territorio entero», dijo Juan Carlos Cayo, abogado de las comunidades.

La batalla por el agua en los salares chilenos se intensificó por preocupaciones de que la extracción de litio y uso de agua de mineras de cobre daña el ecosistema.

Para Albemarle, resolver el problema del agua es una «decisión comercial», dijo Lenny-Pessagno, y agregó que la firma está abierta a trabajar con otros, incluso SQM.

«Lo que suceda en el salar finalmente afectará nuestro negocio», dijo al confirmar el plan de la red de monitorización para obtener mayor información de lo que ocurre bajo la superficie.

Un estudio del gobierno destinado a proporcionar información similar se ha retrasado repetidamente desde 2018. Una portavoz de la agencia chilena de desarrollo Corfo, que gestiona el proceso, dijo que el informe estaba por completarse.    

ESCONDIDO EN LA SALMUERA

La salmuera mantiene en suspensión el litio que codician las automotrices, mientras que el agua dulce es usada por las mineras para procesos industriales. Ambos recursos son escasos en el desierto más árido del mundo.

La semana pasada, BHP desechó sus planes de continuar bombeando agua fresca del salar para alimentar su enorme mina de cobre Escondida, la más grande del mundo.

Albemarle también archivó su plan de largo plazo para expandir sus operaciones en Atacama tras cuestionamientos de los reguladores en 2018 sobre la tecnología que le permitiría producir más litio sin bombear más salmuera.

Las operaciones de SQM también están en vilo luego de que su plan para subsanar su impacto ambiental fue rechazado, advirtiendo un «alto nivel de incertidumbre científica» sobre el comportamiento del salar. SQM apeló a la Corte Suprema.

    Lenny-Pessagno dijo que el enfoque de Albemarle en el corto plazo sería desarrollar tecnologías para extraer más litio para lo que ya tenía permisos y afirmó que la compañía «no tiene intención de pedir aumentar nuestra tasa de bombeo».

También confirmó el plan de abrir las plantas locales de procesamiento La Negra III y IV el próximo año, aumentando la capacidad de producción en el país a 85.000 toneladas.

(Reporte de Dave Sherwood, editado en español por Fabián Cambero y Javier Leira)

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